Le logiciel FreeMind

J’aimerais dans cet article, vous faire découvrir à la fois un logiciel et un concept que j’utilise depuis quelques années déjà, et qui constitue une autre façon de prendre des notes, ou de s’organiser. Il s’agit des cartes heuristiques et du logiciel FreeMind.

Concept de cartes heuristiques

Si l’on reprend la définition de Wikipédia,
Une carte heuristique (mind map en anglais), également appelée carte des idées, carte conceptuelle ou carte mentale, est un diagramme qui représente les connexions sémantiques entre différentes idées, les liens hiérarchiques entre différents concepts intellectuels.

Concrètement, il s’agit de représenter graphiquement des idées, réflexions ou concepts, en les reliant entre eux, plutôt que dans faire une simple liste. La figure ci-dessous montre un exemple de carte heuristiques correspond à l’élaboration de cet article:

Exemple de carte heuristique

Le concept moderne des cartes heuristiques a été développé dans les années 70 par un psychologue anglais nommé Tony Buzan. Je vous renvoi à l’article de Wikipedia si vous souhaitez en savoir plus.

J’ai découvert le Mind Mapping en testant par hasard le logiciel FreeMind. Ce concept m’a semblé très intéressant pour suivre et faire le compte-rendu des réunions de « brainstorming ». Lorsque les idées fusent, il faut d’abord les noter, puis ensuite, les classer, les hiérarchiser. Hors utiliser des tableaux blancs ou des Post-it! peut vite devenir ingérable si le nombre d’idées devient important. Les logiciels de Mind Mapping nous apportent donc une souplesse ergonomique: les idées peuvent être déplacées, regroupées, modifiées ou carrément supprimées d’un simple clic de souris.

En fouillant un peu, on s’aperçoit vite que le nombre de sites, de sociétés, de consultants qui gravitent autour de ce concept n’est pas anodin, et constitue même une activité économique non négligeable.

Une société française, KartOO propose même un moteur de recherche, KVisu affichant les résultats en fonction d’une carte heuristique. Ceci suppose donc un début d’analyse sémantique des questions.

Kartoovisu

Le logiciel Freemind

Présentation

Freemind est un logiciel libre permettant l’édition de cartes heuristiques.
Ecrit en Java(tm), il fonctionne sous les environnements Linux, Mac et Windows. Il est disponible sous une vingtaine de langues dont les principales Anglais, Espagnol… et celle qui nous intéresse, le français.

Installation

FreeMind est une application Java(tm), il faut donc au moins un JRE 1.4.x installé sur la machine
Pour Windows, le site permet de télécharger, soit un programme d’installation, soit un fichier ZIP contenant tous les fichiers nécessaires à l’installation.

L’installation à partir du fichier ZIP est très simple, puisqu’il suffit d’extraire les fichiers compressés dans un répertoire (c:\program files\Freemind par exemple).

Malheureusement, la configuration du logiciel n’est pas extrêmement conviviale: certaines options sont accessibles via le menu « Outils/Options », mais la plupart sont présentes dans le fichier « user.properties » qui faut éditer à la main.

Utilisation

Une fois décompressé ou installé, il suffit d’exécuter le fichier .bat sous Windows, et .jar dans les autres environnements.

Le logiciel est relativement simple à utiliser:

  • Un clic dans un noeud permet de l’éditer,
  • L’appui sur la touche « Entrée » permet d’ajouter un noeud voisin,
  • L’appui sur la touche « Insertion » permet d’ajouter un noeud fils.

Ces trois principes permettent d’effectuer une saisie extrêmement rapide. Une fois que la carte est saisie, l’étape suivante est de la faire vivre, en la mettant en forme, ou en la ré-organisant. Pour cela nous pouvons

  • Regrouper des noeuds dans un « nuage »,
  • Ajouter des icônes, ou insérer des images,
  • Déplacer des noeuds ou des groupes de noeuds,
  • Créer des liens transversaux entre des noeuds qui ne sont pas hiérarchiquement reliés.

Détail d\'une carte heuristique

Un noeud peut contenir un texte court, soit un texte long. Nous disposons pour cela d’un éditeur HTML spécifique.

Editeur de texte de Freemind

Sauvegarde et export

Même si le nombre de formats supportés pour l’export, n’est pas aussi important que pour ces concurrents commerciaux, FreeMind a ciblé des formats « standards ». On y trouve HTML, XHTML, SVG, PDF, PNG, JPG.

Une fonction qui me semble extrêmement intéressante, est la possibilité de visualiser les maps, dans une page html, mais de façon dynamique, grâce à un script Flash, comme l’exemple suivant (Je n’ai malheureusement pas réussi à intégrer l’animation flash dans cet article, le lien ouvre donc une nouvelle page, désolé).

Autre particularité sympathique, la possibilité d’installer une applet Java(tm) sur votre site, pour permettre à vos visiteurs de visualiser vos cartes heuristiques. L’installation est très simple, et bien détaillée dans la documentation.

Utilisation avancée

La version 0.9 (encore en version bêta) propose de nouvelles fonctionnalités très prometteuses: les attributs et les scripts.

Le concept d’attributs permet d’attacher des valeurs nommées à chacun des nœuds d’une carte heuristique. Nous pourrons, par exemple, saisir des données chiffrées sur le projet ou le système en cours d’étude.

L’autre nouveauté est la possibilité d’exécuter des scripts. Ces scripts utilisent le langage Groovy et permet la manipulation des cartes heuristiques grâce à une API assez simple à comprendre.

Ces deux nouveautés ne sont pas encore dans la documentation, mais vous pouvez en consulter les caractéristiques sur le site de FreeMind.

Pour finir, citons la possibilité d’ajouter des extensions appelés Accessoires. Une petite librairie d’accessoires existent déjà et permettent notamment d’étendre les possibilités d’export.

Avantages / Inconvénients

Les avantages du concept de Mind Mapping et des logiciels qui y sont associés sont nombreux:

  • Formalisme: les cartes facilitent la structure des idées pendant un débat,
  • Souplesse d’utilisation: comme expliqué précédemment, chaque idée ou groupe d’idées peut être déplacé ou modifié très facilement

Pourquoi le concept de cartes heuristiques n’est-il pas plus répandu?

Je n’ai pas de réponse définitive sur le sujet, je vais simplement donner mes quelques inconvénients:

  • Apprentissage: concevoir et utiliser des cartes heuristiques dans le cadre professionnel, demande une formation, ou au moins un apprentissage. Il faut savoir mener les réunions de brainstorming, formaliser de qui s’y dit, …
  • Ergonomie: les logiciels apportent une réelle souplesse, mais ils souffrent d’une limitation matérielle: la taille ou la définition des écrans. Pour des cartes importantes, il devient vite impossible d’avoir l’intégralité de la carte sur un seul écran,
  • Adaptation: tous les sujets ne se prêtent pas à une modélisation sous forme de carte heuristique. Ces cartes proposent principalement une structure hiérarchique des choses. Même si l’on peut établir des liens entre les branches, ses liens sont en général peu ou difficilement visibles.

La concurrence

Les logiciels de Mind Mapping sont beaucoup plus répandus que l’on ne le croit, et l’offre est relativement importante. Je ne vais donc pas établir une liste exhaustive, mais simplement donner les plus connus.

Logiciels Editeur Licence Commentaires
Mind Manager MindJet Commercial (> 80 Eur) Le leader pour ce type de logiciels
iMindMap iMindMap Commercial (90 Eur) Très sérieux concurrent à MindManager
Visual Mind Mind Technologies Commercal (>100 Eur) Autorise le travail collaboratif avec une version serveur
Nova Mind Nova Mind Commercial (> 80 Eur) Permet des présentations très variées
ThinkGraph ThinkGraph Gratuit, mais non libre Outil graphique qui peut produire également, des cartes heuristiques
MapFinder Map Finder Commercial (< 50 Eur) Simple, rapide à utiliser, mais un peu rudimentaire
VYM (View Your Mind Uwe Drechsel Opensource Ne tourne que sur Linux

A part MindManager, je n’ai pas testé ces applications, mais je les ai vu fonctionner. Pour moi FreeMind se situe au moins au niveau des trois premiers. Les différences principales sont l’interopérabilité, et les aides à la conception, où FreeMind montre quelques faiblesses. A part Think Graph et MapFinder, les prix pratiqués rendent ces logiciels inaccessible pour un usage privé.

La vrai concurrence pour FreeMind, vient d’Internet. De nombreux sites proposent en effet, l’édition de cartes heuristiques « en ligne », sous forme de services Web. Là encore, il m’est impossible d’en faire une liste exhaustive. Le site Mind-Mapping.org en propose une liste intéressante, à laquelle je peux ajouter MindModo et MindMeister.

Il convient d’être vigilent lors du choix d’un site, pour bien en comprendre les conditions d’utilisation. Certains de ces services sont entièrement gratuits, mais d’autres vous proposent des formules gratuites qui leur permettent d’exploiter vos créations, sans que vous puissiez les récupérer autrement qu’en les imprimant.

Conclusion

Le concept de carte heuristique permet de formaliser et d’organiser facilement un ensemble d’idées. Les cartes sont suffisamment souples pour offrir une large gamme d’utilisation. Personnellement, j’utilise les cartes pour démarrer la conception des articles de ce blog. J’y place les idées au fur et à mesure qu’elles arrivent. Lorsque j’ai suffisamment de matière pour faire un article, je converti la carte au format texte que j’édite pour les finitions.

Le logiciel FreeMind offre un niveau d’ergonomie et de fonctionnalités comparables aux logiciels du commerce. Le projet est soutenu et évolue très régulièrement. Les dernières fonctionnalités (attributs et scripts) vont offrir à cette application, des possibilité encore plus intéressantes.

Je préfère utiliser FreeMind plutôt que les services Web, pour la possibilité d’éditer les cartes librement, et notamment « offline ».

Références